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明崇禎年間(1628-1644A.D.)
  如果我們用電視連續劇來比喻章回小說的話,那麼「今古奇觀」可以說是精彩的單元劇,篇篇獨立而又簡潔.你可以隨意地選讀,但是卻依然魅力十足,對讀者而言的吸引力絕對不遜於連續劇的。  因為今古奇觀的內容是取材自現實的生活,內容相當的廣博:有親情、有愛情、也有友情、另外也有俠義故事。至於類型方面,則有悲劇、也有喜劇。
  這本白話短篇小說集,是由宋明的短篇白話小說中,精選出來四十卷最代表性的各類故事。文字很口語化,描寫忠孝節義、善惡果報、人情世態。由於故事有趣,人物又很生活化,很能夠吸引讀者的共鳴,現在讀起來也能夠讓我們了解當時社會的風俗。
  今古奇觀經過馮夢龍從元明短篇小說中,挑選出最具代表性的各類故事。除了改編選輯之外,也將文字加以潤飾,除了文言文也有通俗的語體以及白話文,可以說是篇篇佳作,所以大為流行,受到一般民眾的喜愛。
康來新教授﹝中央大學中文系﹞:從中國小說發展史來看,「今古奇觀」這一部書,也就代表宋明的話本是屬於市井小民流行的。在那以前,唐代文言小說是用文言寫的,是給一小撮讀書人讀的。而話本則是職業的說話人,在瓦舍,在群眾之間,說給一些不識字的老百姓聽的。因為這個樣子的文藝生態圈,它的內容,它的人物,它的價值觀,當然也有另外一種風貌。舉例來講,在這一些故事裡頭,商人顯然抬頭了!嫁給商人似乎是幸福的結局;嫁給讀書人反而會悲慘。
  最明顯的例子就是「賣油郎獨佔花魁女」以及「杜十娘怒沈百寶箱」。小說的發展和歷史社會的變遷是有密切的相關的,明代中葉以後,社會已經有了資本主義的萌芽,人們重視物質慾望。這和當時宋明理學要人們去人慾,存天理是有很大不同的,但也讓我們看到中國文化另外的一面。
  今古奇觀最大的特色就是取材生活化,所以其中的許多故事在民間廣受歡迎,從戲曲到電影中到處可見,例如「賣油郎獨佔花魁女」,這個劇中的男主角只是一個白手起家的小商人,並不是什麼才子英雄。可見以一般社會中的小人物為主角的市民文學,己經展露頭角。書中平凡小人物的平實生活和現實人生比較貼近,易於喚大家的共鳴,所以能夠深入民間。
喬太守亂點鴛鴦譜
  此外「喬太守亂點鴛鴦譜」也是一齣相當流行的喜劇。從故事當中可以看到作者以幽默的手法,諷刺當時「指腹為婚」,這種婚姻制度的荒謬性。  這個故事牽涉到三個人家的三樁婚事。因為其中一個準新郎生了病,所以家裡希望儘快為他成親,沖沖喜,或許他的病會因為這件喜事而痊癒。這種風俗我們姑且戲稱它為「中國式心理療法」。可是這樣做,卻使新娘一出嫁就有成為寡婦的危險。
  女方家於是想出一條妙計,將新娘的弟弟男扮女裝,代姐姐出嫁,等女婿病癒之後,再將真的新娘調換過去。就因為女方的這一步棋,演出一陰錯陽差的鬧劇。新娘的弟弟因此機會反而和新郎的妹妹成了一對戀人。於是便都背叛了原來的婚約,當然其他幾家也不肯干休,鬧上了公堂。碰上喬太守這位糊塗官,在衙門裡面重新調度。雖然讓每一個家都換了女婿、媳婦,但終究各有所歸。本來天下大亂的一場戲,就此平息。
  由這篇小說,我們除了可以了解當時的民情風俗之外,也可以隱約觀察到,大眾對這種傳統婚姻制度的批判。
  中國歷代古典小說,可以說是個百寶箱,箱子裡面的寶,是每個不同時代的群眾心聲。而透過小說,我們可以穿越時空,回到歷史的現場,除了增加我們的人生閱歷之外,更可以鑑古知今,或許這正是歷代小說,之所以能夠歷久不衰的主要原因。

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